Explorando la comida del sudeste asiático en Taiwán

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Las huellas de Taiwán


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Agrios y picantes, salados y dulces, la comida del sudeste asiático que cautiva. Es una comida que es familiar y al mismo tiempo extraño, una cocina autóctona que ofrece muchas capas de sabores, aunque la mayoría de los comensales taiwaneses no lo llega a diferenciar o a reconocer su origen.

Las plantas de Taiwán se han visto afectadas por una variedad de grupos étnicos: los aborígenes de la isla, los holandeses, los inmigrantes del sur de China, los misioneros, las tropas nacionalistas chinas que quedaron aisladas en Tailandia y Myanmar después de la Guerra Civil China, una ola temprana de otros inmigrantes chinos étnicos de Myanmar, y finalmente inmigrantes más recientes del sudeste asiático. Aunque llegaron en diferentes épocas, estos grupos han echado raíces para vivir junto a los otros residentes de la isla.

Wang Jui-min (王瑞閔), conocido como «el árbol gordo» en los medios sociales en línea, es un amante de las plantas tropicales. Él es una fuente de conocimiento, experiencia y anécdotas sobre plantas, nos invita a conocer sobre las frutas, las hierbas y las especias a medida que nos familiarizamos con los platos del sudeste asiático y exploramos las muchas conexiones entre la cocina del sudeste asiático y la taiwanesa.

Fue en una búsqueda para encontrar el frijol hediondo o amargo (conocido científicamente como Parkia speciosa) en 2013 que une el destino de Wang al sudeste asiático. Para investigar la planta, que rara vez se encuentra en Taiwán, entró en el mercado de la Plaza ASEAN (ASEAN Square) en Taichung, donde los edificios anteriormente abandonados y en ruinas se habían transformado en un lugar de reunión para trabajadores migrantes e inmigrantes del sudeste asiático. La visita le abrió los ojos y le presentó muchas plantas extrañas. Al igual que los chinos de etnia han que viven en el extranjero no pueden prescindir de los barrios chinos o de los mercados asiáticos donde buscan su salsa de soja favorita o alimentos secos, los asiáticos del sudeste que viven en Taiwán van a sus propios mercados étnicos para encontrar esos ingredientes inusuales que reproducen los sabores del hogar.

ASEAN Square, el mayor mercado de productos del sudeste asiático en Taiwán, atrae a clientes principalmente de entre los casi 200.000 inmigrantes y trabajadores migrantes del sudeste asiático de Taichung (en el centro de Taiwán) y las vecinas Miaoli, Changhua y Nantou. Según la Oficina de Desarrollo Económico de Taichung, el consumo mensual en ese lugar alcanza los NT$ 120 millones (US$ 4 millones).

El dueño del puesto de verduras más grande de aquí es taiwanés nacido y criado en esta isla, mientras que su esposa es camboyana y los otros trabajadores del puesto también son del sudeste asiático. Es la misma situación en muchos de los otros negocios por aquí. La mayoría de los días, los clientes del puesto son principalmente inmigrantes, junto con algunos clientes de restaurantes del sudeste asiático. Aunque los precios no son baratos y varían entre NT$30-50 (US$1-1.6) por manojo de verdura, el puesto está abarrotado de gente.

Al acercarse, uno encuentra una extensión de verde. Sin embargo, aparte de la ipomoea aquatica (a veces conocida como espinaca de agua o kangkong) y la albahaca tailandesa, las variedades serían irreconocibles para la mayoría de los nativos taiwaneses.

Uno avanza lentamente de una ignorancia casi completa hacia una mejor comprensión de las frutas y verduras del sudeste asiático que se ofrecen en ese mercado: además de limoncillo, hojas de pandan, menta, perilla y galanga, también hay tallos de orejas de elefante, Paederia lanuginosa, ambarella, flores de plátano, rambután y fruta gac. Las hierbas de las que dependen en gran medida las cocinas del sudeste asiático, como la mala hierba del obispo o planta camaleón, el cilantro vietnamita, la hoja de limón y la hierba de los arrozales, también abundan.

 

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